Le sapin de Noël : la belle et véritable histoire…

Selestat Sapin de Noel dans l'eglise St Georges

Sélestat Exposition sur le thème du Sapin de Noel avec ses décorations au fil des siècles. Eglise St Georges.

L’arbre de Noël – le sapin de Noël – est depuis longtemps le symbole de Noël dans les foyers chrétiens. Tradition bien établie en Alsace depuis plus de 5 siècles, le sapin de Noël n’aurait franchi la ligne bleue des Vosges pour conquérir les familles françaises qu’après les années 1870. Au cœur de l’Alsace et de la plaine du Rhin, la jolie ville de Sélestat conserve dans sa Bibliothèque Humaniste la plus ancienne mention écrite de ce désormais célèbre sapin de Noël (1521). Et Sélestat consacre tous les ans, en décembre, une belle exposition à son arbre fétiche.

Le sapin de Noël, un arbre à remonter le temps…

Bien avant le christianisme, au temps de nos ancêtres les Celtes, on avait hâte que l’hiver, avec le froid, ses longues nuits noires et ses arbres sans feuilles, se termine. Le sapin, arbre toujours vert grâce à ses aiguilles persistantes, ainsi que le gui et le houx étaient des plantes vénérées. On fêtait le solstice d’hiver qui marque la nuit la plus longue mais aussi l’allongement des jours qui s’en suivait. Les Romains également décoraient leurs maisons de branches vertes en l’honneur de leur dieu Janus qui donnera son nom au mois de Janvier. A Riga, dans les pays Baltes, on conserve une mention écrite remontant à l’an 1510, d’un sapin décoré brûlé à l’occasion du nouvel an. On peut penser que cette vieille coutume celte a été perpétuée par les Chrétiens, notamment dans les pays du Rhin. Les chrétiens dresseront des sapins entiers sur les parvis des églises. Ces sapins serviront de décor aux « mystères » joués en hiver.

Grand sapin de Noël sur le parvis de l'Eglise St-Georges à Sélestat

Au Moyen-Âge, les chrétiens dressent des sapins sur les parvis des églises. Ces sapins serviront de décor aux « mystères » joués en hiver, notamment la scène de la Genèse avec Adam, Eve et le pommier…

A une époque à laquelle ceux qui savaient lire et écrire étaient peu nombreux, représenter les moments importants de la Bible sous forme de petites représentations théâtrales était certes une manière efficace de diffuser le savoir. Il semble que l’un des thèmes les plus populaires ait été l’histoire d’Adam et d’Eve. En cette saison hivernale, le pommier avait perdu ses feuilles depuis longtemps. Le sapin, roi de l’hiver par excellence, jouera parfaitement le rôle du pommier défaillant. Il suffira de suspendre les pommes rouges de la tentation aux branches du sapin. On y accrochera aussi des hosties. Ainsi les symboles de la tentation et de la rédemption apportée par le Christ seront côte à côte et le décor sera parfait. Voilà probablement comment le sapin de Noël, tout doucement, s’est imposé dans la tradition chrétienne du Moyen-Âge.

Noel 2012 Selestat. Sapin et église St-Georges en arrière plan

On suspend les pommes rouges de la tentation aux branches du sapin. On y accroche aussi des hosties. Ainsi les symboles de la tentation et de la rédemption apportée par le Christ seront côte à côte sur le sapin et le décor sera parfait.

1521, à Sélestat – la mention la plus ancienne du sapin de Noël

Bibliothèque Humaniste, rue de la Bibliothèque, Sélestat

Dans les registres paroissiaux de la cathédrale de Strasbourg, il est fait mention – en 1539 – d’un arbre de Noël pour la célébration de Noël. Mais c’est dans un manuscrit de 1521 conservé à Sélestat que figure la référence la plus ancienne actuellement connue.

Manuscrit conservé à la Bibliothèque Humaniste de Sélestat et remontant à l'an 1521. On y trouve la première référence écrite au sapin de Noël connue dans le monde.

Livre de comptes conservé à la Bibliothèque Humaniste de Sélestat et remontant à l’an 1521. On y trouve la première référence écrite au sapin de Noël connue dans le monde: « 4 Schillings à payer au garde-forestier pour surveiller les sapins de Noël à partir de la Saint-Thomas »

A Sélestat, le sapin de Noël apparaît donc dans un livre de comptes qui enregistre une dépense de 4 Schillings pour payer des gardes-forestiers chargés de surveiller les arbres de Noël dans les forêts municipales… et d’une amende infligée à quiconque coupera les-dits sapins ! On peut raisonnablement penser que si, en 1521 déjà, ces jeunes sapins avaient une telle valeur et étaient tant recherchés, c’est que la coutume de l’arbre de Noël devait être bien établie depuis longtemps!

D’autres documents du 16e siècle précisent qu’une punition sera infligée à quiconque sera pris à couper des arbres de Noël (délibération des magistrats de la ville de Sélestat en date du 17 décembre 1555) et même un descriptif sur la façon de décorer les sapins de Noël de la ville de Sélestat (Balthasar Beck, échanson et maître de cérémonies, 1600).

Au total, la Bibliothèque Humaniste de Sélestat conserve près de 70 000 documents. Des livres, des cartes, des estampes et même des monnaies, parmi lesquels 460 manuscrits anciens et modernes et 550 incunables (livres imprimés au cours de la 2e moitié du XVe siècle). La bibliothèque de l’école latine, fondée en 1452 peut être considérée comme la plus vieille bibliothèque publique d’Alsace. Elle comprend la bibliothèque privée de l’humaniste Beatus Rhenanus (1485-1547), inscrite au Registre de la Mémoire du Monde de l’UNESCO en mai 2011.

La Bibliothèque Humaniste de Sélestat fait l’objet en ce moment d’un très beau projet de rénovation et d’extension. Les collections ont donc été mises à l’abri pendant les travaux.

Le manuscrit faisant référence au sapin de Noël est présenté cette année dans la crypte de l’Eglise Saint-Georges et pourra donc être vu en même temps que l’exposition du sapin de Noël à travers les âges (voir ci-dessous).

Les décorations du sapin de Noël du Moyen-Âge à nos jours

Eglise Saint-Georges et crypte – Fin novembre au début janvier. Tous les jours de 9h à 19h (hors offices religieux). Accès libre

Noel 2012 Selestat. Sapins décorés dans l'église St-Georges

Noel 2012 Selestat. Exposition de sapins décorés à travers les âges dans l’église St-Georges

Entre mythe, légende et souvenirs d’enfance, le sapin de Noël est pour la plupart d’entre nous le symbole d’une fête qui réunit en famille les petits et les grands.
La décoration du sapin de Noël a évolué avec l’histoire de l’Alsace. La ville de Sélestat a reconstitué les étapes les plus marquantes de l’évolution de la décoration du sapin de Noël. A raison d’un sapin décoré par période marquante, ils sont suspendus dans la nef de l’église Saint Georges.

Noel 2012 Selestat, Alsace. Exposition de sapins de Noël à travers les âges.

A raison d’un arbre décoré par période marquante, les sapins de Noël sont suspendus dans la nef de l’église Saint Georges.

De l’an 1521 à nos jours, ils constituent de bien jolis témoins de l’histoire de l’Alsace. J’aimerais aussi souligner qu’il sont bien mis en valeur par un éclairage étudié et des informations claires en français, en anglais et en allemand (ce qui est encore trop rare ailleurs).

Expo sapins de Noël avec explications claires en français, anglais et allemand

L’exposition de sapins décorés offre des explications claires en français, anglais et allemand

Si la tradition du sapin de Noël semble bien établie dès les années 1700 dans toute la vallée du Rhin et en Allemagne, l’arbre de Noël n’a franchi la ligne bleue des Vosges pour s’en aller à la conquête des familles de France qu’à partir de 1871, avec les émigrants Alsaciens et Lorrains qui ont quitté la région nouvellement annexée par l’Allemagne de Bismarck.

Quelques années auparavant, en 1858, les artisans verriers de Goetzenbruck, village voisin de Meisenthal, dans les Vosges du Nord, avaient « inventé » la boule de Noël. Suite à une saison d’automne particulièrement défavorable, sans pommes, ils ont accroché au sapin de Noël les boules de verre qu’ils fabriquaient pour un usage tout à fait différent (verres optiques).
Cliquez ici pour voir notre article sur les verriers de Meisenthal.

Boule de Noël ancienne en verre soufflé. Collection des verriers de Meisenthal dans les Vosges du Nord

Boule de Noël ancienne en verre soufflé. Collection des verriers de Meisenthal dans les Vosges du Nord

Le Centre International d’Art Verrier de Meisenthal a aussi réalisé spécialement pour Sélestat un magnifique lustre multicolore exposé dans l’église Sainte-Foy voisine.
On peut acheter des boules de Noël de Meisenthal au caveau Sainte-Barbe, place de la Victoire, dans la vieille ville de Sélestat.

Eglise Saint-Georges et crypte – Tous les jours de 9h à 19h (hors offices religieux). Accès libre.

Sapins au fil des rues de Sélestat

Noel 2012 à Selestat. Sapins en habits de lumière et décors de rues.

Un Noel à Selestat. Sapins en habits de lumière et décors de rues.

Sapins tout droit descendus des forêts avoisinnantes, sapins de lumière, sapins symboliques et contemporains…
A Sélestat, le sapin de Noël se rencontre partout et sous de multiples habits…

Le Jardin du Sapin

Cour des « Sœurs de Niederbronn » – Hôtel Saint-Lô / 7 place du Marché aux choux

C’est à la tombée du jour que le sapin dans son jardin scintille…
Le sapin se devait d’avoir son jardin à Sélestat… un espace forestier naturel temporaire où le promeneur découvrira plusieurs essences, conifères et résineux à la fois, dans un décor aux couleurs naturelles, embelli et mis en lumière à la tombée de la nuit.

Noel 2012. Sapins stylisés en vitrine chez un fleuriste de Sélestat.

Noel 2012. Sapins stylisés en vitrine chez un fleuriste de Sélestat.

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